Simon Newcomb

Simon Newcomb
Simon Newcomb.
Newcombs Grab am Nationalfriedhof Arlington.

Simon Newcomb (* 12. März 1835 in Wallace (Kanada); † 11. Juli 1909 in Washington, D.C.) war ein Astronom und Mathematiker.

Newcomb zog mit 19 in die USA und eignete sich autodidaktisch Kenntnisse in höherer Mathematik und Astronomie an. 1858 machte er einen Abschluss an der Lawrence Scientific School der Harvard University.

1861 wurde er Astronom und Professor für Mathematik am Observatorium der US-Marine in Washington, D.C.. Dort beschäftigte er sich mit Theorien der Planetenbewegung und der Bestimmung der Planetenpositionen als Navigationshilfe.

Während eines Aufenthalts am Pariser Observatorium 1870 konnte er Peter Andreas Hansens Berechnungen der Mondbahn verbessern.

1877 wurde Newcomb Direktor des Nautical Almanach Office, 1884 außerdem Professor für Mathematik und Astronomie an der Johns Hopkins University. Seine in dieser Zeit erfolgten Neuberechnungen der Ephemeriden wurden auf einer Konferenz im Mai 1896 in Paris zum internationalen Standard erklärt.

Ab 1878 betrieb er, zunächst in Zusammenarbeit und dann in Konkurrenz mit Albert Abraham Michelson, ein Projekt zur genaueren Messung der Lichtgeschwindigkeit.

1881 fiel ihm auf, dass in den Logarithmentafeln die vorderen Seiten stärker abgenutzt waren als die hinteren. Daraus leitete er die These ab, dass in einer Liste aus zufällig zusammengestellten Zahlen die 1 häufiger als jede andere Ziffer an erster Stelle stehen wird. Später wurde dieser Grundsatz nach Frank Benford Benfordsches Gesetz benannt.

1874 wurde er mit der Goldmedaille der Royal Astronomical Society ausgezeichnet. 1876 wurde er korrespondierendes Mitglied der Bayerischen Akademie der Wissenschaften. 1908 hielt er einen Plenarvortrag auf dem Internationalen Mathematikerkongress in Rom (La théorie du mouvement de la lune: son histoire et son état actuel).

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